La Compañía Coca-Cola... ¿fabricante de robots? Si esa relación no te suena, pronto lo hará. Miremos tras bambalinas mientras un equipo de expertos en diseño y tecnología construye un robot que reparte bebidas, y sorpresas, a los consumidores.

El comienzo


 

En 2014, Coca-Cola se asoció con Fellow Robots, una empresa con sede en Silicon Valley, para desarrollar Cobot 1.0, un robot de Coca-Cola orientado hacia los consumidores, e inspirado en la noción "una Coca-Cola te encuentra, en lugar de que tú encuentres una Coca-Cola."

Adelantémonos rápidamente a principios de 2016: Tom North, Gerente de Comercialización de Equipos, lideraba el desarrollo de Cobot 2.0 de Coca-Cola, junto con el equipo de Adquisición de Tecnología Externa (ETA por su sigla en inglés) de Coca-Cola. En la fotografía que se encuentra en la parte superior de esta publicación, se muestra a North mientras explica el aumento de la capacidad de almacenamiento de productos de Cobot 2.0.

Nancy Quan, Vicepresidenta de R& D y Calidad, dice que el equipo ETA jugó un papel fundamental para lograr que Cobot fuera una realidad. "Cobot es un excelente ejemplo de cómo estamos trabajando estrechamente con socios externos a través de nuestra función global ETA," dijo. "En este caso, ETA conectó a nuevas empresas de tecnología con nuestros expertos en la materia de R&D y se integraron con socios multifuncionales de nuestra unidad de negocio para permitir la rápida adopción de nueva tecnología en el mercado”.

Otros equipos distintos estuvieron involucrados en el desarrollo de Cobot, pero todos los socios tenían una visión en mente: crear una máquina expendedora móvil que atrajera a los consumidores de una manera divertida y única. Después del exitoso desarrollo de Cobot 1.0, R&D se reunió con diferentes unidades de negocio para entender las posibles necesidades del mercado y fomentar la colaboración. A los equipos de Coca-Cola en China y Japón les emocionaba la idea de ayudar a que Cobot 2.0 fuera realidad.

Cobot 1.0 

El aspecto de Cobot de 1.0 era una regresión a las máquinas expendedoras antiguas. Aunque el equipo de diseño apreciaba su aspecto vintage, la máquina tenía capacidad solamente para cuatro mini-latas, lo que limitaba su utilidad. El Equipo de Diseño Industrial de Coca-Cola decidió modernizar a Cobot, con un drástico replanteamiento de la apariencia y funcionalidad del robot.

"La robótica de servicios es una industria que está creciendo rápidamente, y a través de nuestra asociación con Coca-Cola, Fellow Robots es capaz de demostrar la expansión, el uso y las aplicaciones de la robótica de servicios para las industrias de venta al por menor", dijo el CEO de Fellow Robots, Marco Mascorro.


El trabajo con Diseño Global

Una vez que el equipo de R&D decidió seguir adelante con Cobot 2.0, se acercó a James Cha, Gerente de Diseño, para darle un nuevo aspecto. "A pesar de encontrarse en su fase inicial, el programa Cobot nos recuerda donde una vez estuvo el proyecto Freestyle de Coca-Cola", dijo Cha. "Cobot puede muy bien ser nuestra próxima gran unidad, al ofrecer momentos agradables para nuestros consumidores de la próxima generación”.

Coraje  

Para resolver el principal reto que planteaba Cobot de 1.0, el hecho de que sólo tenía capacidad para unas pocas bebidas, Cobot 2.0 fue diseñado con capacidad para aproximadamente 20 latas de 350 ml o 20 botellas de PET de 300 ml. La nueva y elegante apariencia del moderno robot también cuenta con un conjunto de habilidades interpersonales. Puede reaccionar y entregar bebidas o premios con base en la reacción facial de un consumidor, es decir, sonreír y recibir una Coca-Cola, o posar y tomarse una foto.

El cerebro de Cobot  

Cobot 2.0 es ejecutado por dos operadores que utilizan controladores parecidos al hardware de los autos que se manejan a control remoto. Una persona guía el movimiento de Cobot; la otra, guía las interacciones de Cobot con los consumidores. Los "cerebros" humanos pueden dirigir a Cobot para que tome una foto, entregue una bebida, sonría o muestre otras expresiones faciales.

¡Robot, a trabajar!   

Cuando conocí al equipo, este trabajaba arduamente para armar a "Tom" y "Jerry", dos Cobots que serían enviados a China para hacer su debut a principios de mayo de 2016. Por razones logísticas, lo mejor es construir y utilizar dos máquinas al mismo tiempo. De esa manera, cuando estos Cobots están en el mercado, el equipo operativo puede asegurarse de que un robot está abastecido de producto, mientras la unidad vacía se vuelve a llenar.

Cirugía de corazón  

Para preparar a Tom y Jerry para su primer viaje a China, el Equipo Global de R&D trabajó todas las noches durante tres semanas consecutivas, sobreviviendo con galletas Chick-fil-A, Coca-Cola y Coca-Cola Zero. Cuando los visité, Clayton Burnett, ingeniero comercial, explicó en tono de broma que estaba haciéndole "una cirugía de corazón" a Jerry para asegurarse de que la fuente de energía del robot funcionara a la perfección. "Estamos en la zona roja, hasta la yarda cinco," dijo North "Esta es la parte más difícil: lograr que todo llegue a la línea de meta". El equipo necesitó de seis a ocho semanas para armar estas dos primeras unidades COBOT 2.0, y prevé que puede reducir el tiempo de ensamble a la mitad en los proyectos futuros.

Lanzamiento piloto de Cobot 2.0  

El Equipo Global de R&D de Coca-Cola Global trabajó día y noche porque en China esperaban a Tom y Jerry para un tour de la activación piloto desde Shanghái a Beijing, con paradas en cuentas clave como Wanda Cinemas y Metro Supermarkets. Después de China, Tom y Jerry volverán a la sede de Coca-Cola en Atlanta para una mejora y re implementación. Mientras tanto, se están desarrollando dos unidades Cobot 2,5 en Universal Studios en Japón (USJ) para ser utilizadas en la entrega de muestras de producto,  en ocasión de la celebración del 15 aniversario del parque este verano. En la foto, los operadores Hannah Rittweger, un becario de R&D de Georgia Tech, y Clarke Monroe, Gerente de Electrónica, logran poner a Tom en movimiento y entregar productos después de un largo día en el que han estado haciendo pequeños ajustes para afinar la funcionalidad.

El futuro de Cobot  

Cobot 2.0 fue un gran salto tecnológico y de diseño desde el prototipo inicial del robot. Las  actualizaciones futuras incluirán una mayor capacidad de venta, la reducción a un solo usuario con control remoto, y la mejora en la detección de gestos y emociones, así como emocionantes avances sociales y fotográficos.

Para obtener plenamente el potencial de Cobot, R&D trabajará con el equipo de Servicios de Innovación de TI de Coca-Cola. "Trabajar con R&D para mejorar a Cobot 2.5 es una interesante manera de abordar la innovación," Bill Maynard, director de arquitectura empresarial / innovación. "¿Qué tecnología podemos construir en Cobot para mejorar la experiencia de muestreo del consumidor? Creo que tenemos algunas ideas interesantes, y, quién sabe, tal vez un día podrás abrazar a un Cobot y ¡recibir una Coca-Cola a cambio "!  


Actividad de muestreo en China

El 14 de mayo, los Cobots 2.0 Tom y Jerry hicieron su debut público en un cine en Shanghái. La emocionada multitud estaba fascinada probando productos e interactuando con Cobot. "Después de un exitoso lanzamiento en Asia, me emociona presentarle a Cobot al resto del mundo, con una funcionalidad que está en constante evolución, y cuyo objetivo es ayudar 'a los consumidores a ‘Sentir el Sabor' de la innovación en Coca-Cola" dijo North.

El equipo de ingeniería de Cobot 2.0 (de izquierda a derecha) Clayton Burnett, Clarke Monroe, Alan Hwkins y Hannah Rittweger. Fuera de la foto: Frank Fu.