Todo sabor nuevo y audaz o envase inteligente empiezan como una idea. Como Directora Técnica de Coca-Cola North America, Nancy Quan se centra en lo mejor de esas ideas y descifra cómo llevarlas al mercado. En esta publicación, Quan se refiere a las ideas más recientes en cuanto a las bebidas bajas en calorías o sin calorías, las botellas más modernas y otras innovaciones que dan forma al futuro de Coca-Cola.

¿Cuáles son las oportunidades en el mercado que te entusiasman en este momento?

Están pasando muchas cosas, muy interesantes. Mucha innovación en el espacio más natural y orgánico, y en torno a sensaciones y sabores diferenciados en niveles más bajos de azúcar. Además, vemos una increíble cantidad de innovación en el área de envases para ofrecer porciones de tamaños más premium y más pequeños a través de una interesante perspectiva de cómo los envases juegan un papel clave en esta área.

Parte de tu función es enfocarte en la ciencia del sabor dulce y en las alternativas al azúcar. ¿Cómo abordas el desafío de crear opciones bajas en calorías o sin calorías, de buen sabor?

Lo más importante para nosotros es equilibrar el sabor con la disminución de las calorías y del azúcar. La jornada del edulcorante natural ha sido muy interesante, porque cuando estás buscando un ingrediente natural, éste proviene de la naturaleza tal y como es; no es algo que puedas cambiar o modificar. En ocasiones eso presenta retos en lo que respecta a sabor: por ejemplo, puede dar lugar a notas persistentes no deseadas, y en otras oportunidades, presenta retos en la oferta, específicamente si no se encuentra con frecuencias en grandes cantidades en la naturaleza.

Hemos estado en este recorrido tratando de encontrar la mejor caja de herramientas, y ciertamente es una caja de herramientas, no una píldora mágica. Cuando mezclas estos ingredientes, obtienes el perfil de dulzura y sabor bien equilibrado que buscas. Diversas asociaciones en todo el mundo trabajan con nosotros para encontrar estos próximos ingredientes de gran sabor.

Sin embargo, una vez que los encuentras, es sólo el comienzo. Todavía se requiere mucho trabajo para identificar la cadena de suministro óptima, especialmente cuando trabajas con ingredientes vegetales cuyos ciclos de crecimiento requieren tiempo. Además, el proceso de aprobación regulatoria para ingredientes nuevos es algo que también toma tiempo, pues se debe asegurar que todo está aprobado para su uso en los distintos países.

Luego, claro está, incorporar los ingredientes a los productos es un arte en sí. Encontrar el equilibrio adecuado y sabor óptimo que el consumidor desea en una bebida estable a veces puede ser un reto, especialmente si el consumidor está acostumbrado a un perfil sensorial diferente.

La nueva botella de 250 mililitros en la India, conocida oficialmente como “ASSP” (Affordable Small Sparkling Package, o Empaque Gaseoso Pequeño Asequible) aborda viejos problemas en un país que cubre más de un millón de kilómetros cuadrados e incluye más de mil millones de habitantes: mantener los productos frescos y asequibles .

Hablemos de envases. ¿Cuál es su rol en los objetivos de la compañía a futuro, desde el punto de vista de la innovación?

Nuestro innovador envase PlantBottle, la primera botella de plástico PET totalmente reciclable, hecha parcialmente de material vegetal, sigue creciendo y expandiéndose. Actualmente, tenemos más de 43 mil millones de botellas en todo el mundo. Nuestra tecnología y equipos de investigación buscan cómo seguir reduciendo el precio de los envases PlantBottle. También continuamos trabajando para lograr envases más livianos, así como envases más pequeños que efectivamente utilicen menos PET [tereftalato de polietileno que se utiliza en las botellas de plástico], pero sin afectar la vida útil.

En la India introdujimos una botella pequeña de PET, que sin duda revela algunos resultados emocionantes. Esta botella fue desarrollada con tecnología de vanguardia. El equipo ha realizado un gran trabajo para aportar diferentes ideas para lograr envases más pequeños que nos den una ventaja competitiva y capacidad de vida útil, así como en cuanto al costo.

¿Por qué escogieron a la India para el lanzamiento de la botella?

Esta botella tiene una oportunidad de amplio uso en muchos mercados. La razón por la que comenzamos en la India fue para llegar a la población en zonas rurales a las que no hoy no llegamos debido a costos y vida útil. Si enviamos una botella de PET estándar ahí, debido a las condiciones extremas de temperatura y humedad en la India, la vida útil se ve limitada por la pérdida natural de carbonatación que ocurre con el tiempo. Este nuevo envase ofrece una vida de almacenamiento mejorada, y ya que es posible ofrecerlo en un tamaño más pequeño, brinda un formato de empaque a un costo reducido. Junto con nuestro socio embotellador en la India, hemos podido hacer que esta innovación se convierta en una realidad.

¿En cuáles desafíos te enfocas para el futuro?

Se trate de una botella PET pequeña o edulcorantes mejorados, la innovación, especialmente la innovación revolucionaria, requiere tiempo para entender el tamaño de la oportunidad. Descubrir e identificar la tecnología es sólo el comienzo. La cadena de suministro y el ajuste del sistema para permitir que el envase o el producto llegue al mercado es otra historia. Eso siempre es un reto para nosotros.

Siempre estamos intentando comprender hacia dónde se dirige el consumidor y cómo innovar en nuevos espacios. ¿Cuál es la próxima generación de jugos, lácteos y otros productos? ¿Cómo hacemos que evolucione su perfil de sabores con productos nuevos e interesantes? ¿Cómo será el consumo de bebidas en el futuro? Hay muchas oportunidades para continuar impulsando bebidas nuevas y emocionantes para los consumidores en este panorama de rápida evolución. Esa es la razón que hace que nuestro trabajo sea extremadamente interesante, pero que al mismo tiempo nos desvela.