Cada sabor nuevo y atrevido o empaque ingenioso comienza como una idea. Como Directora Técnica de Coca-Cola Norteamérica, Nancy Quan se centra en una de las mejores de esas ideas e indaga cómo llevarla al mercado. Aquí, Quan se refiere a las ideas más recientes en cuanto a bebidas bajas en calorías o sin calorías, a lo último en botellas y otras innovaciones que moldean el futuro de Coca-Cola.

¿Cuáles son las oportunidades de mercado que le entusiasman en este momento?

Están ocurriendo muchas cosas muy interesantes. Hay mucha innovación en el espacio más natural y orgánico, y en torno a sensaciones y sabores diversificados en los niveles más bajos de azúcar. Además, existen una gran cantidad novedades en el área de empaques que permiten ofrecer porciones de tamaños más premium y más pequeños mediante una perspectiva interesante sobre cómo los empaques pueden jugar un papel clave en este campo.

Parte de su rol es centrarse en la ciencia del sabor dulce y las alternativas al azúcar. ¿Cómo abordan el desafío de crear opciones bajas en calorías o sin calorías, de buen sabor?

Lo más importante para nosotros es equilibrar el sabor con la reducción de la cantidad de calorías y de azúcar. El camino que ha recorrido el edulcorante natural ha sido muy interesante, porque cuando buscas un ingrediente natural, éste proviene de la naturaleza como es; no es algo que puedas cambiar o modificar. A veces eso te plantea retos en cuanto a sabor, y otras veces plantea retos en relación con la oferta, especialmente si no se encuentra presente en grandes cantidades en la naturaleza.

Hemos estado en esta jornada tratando de encontrar la mejor caja de herramientas, y realmente es una caja de herramientas, no una bala mágica. Cuando combinas estos ingredientes, obtienes el perfil de gusto dulce y sabor bien equilibrado que estás buscando. Hemos establecido diversas alianzas en todo el mundo que trabajan con nosotros para encontrar estos próximos ingredientes de gran sabor.

Sin embargo, una vez que encuentras ese ingrediente, es tan sólo el comienzo. Aún queda mucho trabajo por hacer para identificar la cadena de suministro óptima, especialmente cuando se trabaja con ingredientes vegetales cuyos ciclos de crecimiento requieren tiempo. Además, el proceso de aprobación regulatoria para nuevos ingredientes es algo para lo que también se necesita tiempo, con el fin de garantizar que todo está aprobado para su uso en los distintos países.

Entonces, por supuesto que incluir los ingredientes en productos es un arte en sí. En ocasiones, encontrar el equilibrio adecuado y sabor óptimo que el consumidor busca en una bebida invariable, puede ser un reto, especialmente si el consumidor está acostumbrado a un perfil sensorial diferente.

Conocida oficialmente como la Bebida Gaseosa de Empaque Pequeño y Accesible, o ASSP por sus siglas en inglés,  la nueva botella de 250 mililitros de la India responde a viejos problemas en un país cuya superficie abarca más de un millón de kilómetros cuadrados e incluye más de mil millones de habitantes: mantener los productos frescos y asequibles.

 


Hablemos de los envases. ¿Cómo afecta esto los objetivos de la compañía en el futuro, desde el punto de vista de innovación?

Nuestro innovador envase PlantBottle, la primera botella hecha de plástico PET totalmente reciclable, fabricado parcialmente de materia vegetal, continúa creciendo y expandiéndose. Tenemos más de 43 mil millones de botellas en todo el mundo. Nuestros equipos de tecnología e investigación están buscando cómo seguir bajando el precio de los envases PlantBottle. También seguimos trabajando para hacer empaques más livianos y más pequeños que realmente utilicen menos PET [tereftalato de polietileno, utilizado para las botellas de plástico], pero que mantengan su vida útil.

En la India introdujimos una botella pequeña de PET que sin duda está dando resultados emocionantes. Esta botella fue desarrollada con tecnología innovadora. El equipo ha realizado una gran labor trabajando en la forma de traer diferentes ideas para lograr empaques más pequeños que nos den una ventaja competitiva y capacidad en cuanto a vida útil, así como costo.

¿Por qué se escogió a la India para el lanzamiento de la botella?

Esta botella se puede utilizar ampliamente en muchos mercados. La razón por la que comenzamos en la India es para llegar a la población de las zonas rurales que no estamos necesariamente abarcando hoy debido al costo, así como vida útil. Si enviamos ahí una botella PET estándar, debido a las condiciones extremas de temperatura y humedad en la India, la vida útil se verá limitada debido a la pérdida natural de la carbonatación que ocurre con el tiempo. Este nuevo envase cuenta con una mejor vida útil, y como se puede ofrecer en un tamaño más pequeño, brinda un formato de empaque a un menor costo. Junto con nuestro socio embotellador en la India, hemos podido hacer que esta innovación sea una realidad.

¿En cuáles retos se enfocan para el futuro?

Sea una botella PET pequeña o edulcorantes mejorados, para la innovación, especialmente para la innovación revolucionaria, se necesita tiempo para darse cuenta de las dimensiones de la oportunidad. Descubrir e identificar la tecnología es sólo el comienzo. La cadena de suministro y la ampliación del sistema para permitir que el empaque o el producto entre al mercado, es otra historia. Eso siempre es un reto para nosotros.

Siempre estamos tratando de entender ¿hacia dónde va el consumidor y cómo innovar en nuevos espacios? ¿Cuál es la próxima generación de jugos, lácteos y otros productos? ¿Cómo evolucionamos su perfil de sabor con nuevos productos interesantes? ¿Cómo van las personas a consumir bebidas en el futuro? Contamos con múltiples oportunidades para seguir impulsando nuevas bebidas para los consumidores en este panorama de rápida evolución. Eso es lo que hace a nuestro trabajo sumamente interesante, pero que al mismo tiempo nos mantiene despiertos por la noche.