Acabo de llegar al Aeropuerto Silvio Pettirosi, ubicado en Asunción, ciudad capital de Paraguay. Mariano Demaria, quien dirige PureCircle Paraguay, está aquí para recibirme. Juntos haremos el largo viaje hacia los campos de estevia en Río Verde, en la región norte del país. Está a sólo a 161 kilómetros de Asunción, pero podemos tardar más de cuatro horas, primero en auto antes de que los numerosos hundimientos e irregularidades en la carretera nos obliguen a cambiarlo por un vehículo todo terreno para recorrer los claramente ricos caminos rojos de tierra arcillosa.

Aquí es hermoso, caliente y húmedo, y el sol está pegando en mi cabeza. Ojalá hubiera recordado traer mi sombrero. Dejando de lado mi incomodidad, el sol hace que las condiciones para el crecimiento de la estevia sean ideales durante todo el año. Por muchos años, hemos trabajado aquí con cientos de pequeños agricultores, y siempre me impresiona la cálida, pero reservada bienvenida que nos da la gente de la localidad. Puedo percibir un sentimiento de orgullo cuando me llevan a recorrer sus campos de estevia y me muestran todo lo que han logrado en la última temporada de siembra y cosecha. Quiero comprobar una nueva variedad de estevia que estamos sembrando aquí. Hemos estado observando el comportamiento de la planta en las diferentes condiciones del suelo alrededor del mundo, y hasta el momento hemos logrado avances increíbles en Paraguay.

Pero mi principal objetivo para esta semana es conocer a posibles nuevos agricultores y escuchar sobre el progreso que estamos logrando en la contratación de nuevos agricultores para que se unan a nuestra misión de poner la estevia a disposición de millones de personas en todo el mundo. Aunque la planta de estevia es originaria de Paraguay, es muy difícil encontrar a agricultores que tengan los conocimientos y las habilidades para cultivarla de manera exitosa, así como la voluntad para arriesgarse y probar algo nuevo. Es por eso que hemos invitado a un grupo de potenciales agricultores de estevia a nuestros viveros en Guayaiví, donde nuestros agrónomos les muestran el tipo de apoyo que les brindamos para que tengan éxito, desde sembrar las plántulas y usar otros materiales de cultivo que ofrecemos, la mejor manera de irrigar sus tierras, y cómo reducir los desechos innecesarios. Les presentaremos el programa 7030, una colaboración entre PureCircle y el Ministerio de Agricultura de Paraguay, mediante la que se ofrecen asistencia financiera y equipos esenciales para apoyar a los pequeños agricultores. A través de este programa, un agricultor de primer año puede recibir ingresos significativamente mayores en comparación con los derivados de otros cultivos, lo que resulta en mejoras sustanciales en el nivel de vida de estos agricultores y sus familias.

Su éxito es vital para nosotros. Es por eso que verdaderamente pienso en los agricultores con quienes nos asociamos como nuestros clientes, y creo en la importancia de entender lo que necesitan para tener éxito, de formas holísticas y sostenibles. No ha sido fácil. Una convicción profundamente arraigada en el impacto positivo de la estevia y en el compromiso vehemente de asociarse directamente con los agricultores y comunidades agrícolas han sido la base de cómo trabajamos aquí, y como socios, compartimos este compromiso con Coca-Cola. Planeamos continuar invirtiendo en el cultivo de la estevia en niveles nunca antes vistos aquí.

Llega el final del día y estoy feliz de ver que hay varios agricultores interesados en hacer pruebas con estevia. Puede que no parezca un número significativo, pero para nosotros, estos son los pequeños avances que se requieren para dar pasos agigantados.

Mientras voy de regreso a la ciudad, pienso en mi siguiente viaje a Kenia, el próximo mes. Aunque muy distantes, Paraguay y Kenia se han convertido en la ‘base’ de nuestras operaciones de estevia en Sudamérica y África, respectivamente, desde las cuales nos hemos expandido a más de 15 países. Los agricultores de Kenia son diferentes en muchos sentidos, y sin embargo, son muy parecidos. ¡Estoy ansioso de ver nuestro progreso de primera mano!

Jordi Ferre es el Director de Operaciones de PureCircle. Ha estado con PureCircle durante ocho años, y actualmente lidera toda la cadena de suministro de la compañía, desde el cultivo de las hojas de esteiva hasta su extracción final, así como las operaciones comerciales globales. Bajo el liderazgo de Jordi, PureCircle ha ampliado las operaciones de cultivo de la hoja a 15 países y ha ajustado el extracto de la hoja de estevia para satisfacer las necesidades de la industria de alimentos y bebidas. Jordi tiene más de 25 años de experiencia en la industria de alimentos y bebidas. Nacido en Barcelona, recibió su MBA de ESADE Business School y PMD de IESE Business School de la Universidad de Navarra.