Mi historia es mucho más curiosa de lo que muchos piensan, así que pon atención por que no sé cuando tendré tiempo para contarla otra vez.

Mi imagen, la foto de Papá Noel que todos conocen y quieren, ese hombre grande, alegre, de traje rojo y con barba blanca, no siempre ha tenido ese aspecto. De hecho, muchas personas se sorprenden al saber que antes de 1931 era representado de muchas maneras: desde un hombre alto y flaco, hasta un gnomo de apariencia aterradora. 

En fin, a lo largo de los años he vestido variedad de ropas que incluyen desde un manto de obispo hasta trajes hechos con piel de animales. 

Justamente, cuando el dibujante de la Guerra Civil, Thomas Nast,  me dibujó para Harper's Weeklyen 1862, yo era una pequeña figura similar a un duende, que estaba a favor de la Unión. Nast continuó dibujándome durante 30 años, cambiando el color de mi chaqueta de café claro a la tonalidad roja que conocemos hoy en día.

A continuación les contaré otras cosas que probablemente no sepan sobre mí historia.

1. He estado presente en los anuncios de Coca-Cola desde la década de los años 20

La Compañía Coca-Cola empezó a hacer publicidad para la época navideña en la década de los años 20, con anuncios relacionados con ir de compras, en revistas como The Saturday Evening Post. En los primeros anuncios se podía apreciar la imagen de un Papá Noel de apariencia estricta, en la misma línea de Thomas Nast. Fueron mis años clásicos.

En 1930, el artista Fred Mizen me pintó en una tienda de departamentos, en una multitud, bebiendo una botella de Coca-Cola. El anuncio mostraba la fuente de soda más grande del mundo, que se ubicaba en la tienda de departamentos Famous Barr Co. en St. Louis, Missouri. Durante esa temporada navideña, la pintura de Mizen se utilizó en anuncios impresos. Empezaba a hacerme famoso.

2. Coca-Cola me ayudó a darle forma a mi imagen de Papá Noel

En 1931 los anuncios de Coca-Cola comenzaron a publicarse en revistas populares. Archie Lee, el ejecutivo de la agencia publicitaria D'Arcy que trabajaba con la Compañía Coca-Cola, quería que la campaña mostrara a un Papá Noel natural pero a la vez realista y simbólico. Por lo tanto, Coca-Cola le encargó al ilustrador nacido en Michigan, Haddon Sundblom, que desarrollara imágenes publicitarias utilizando al mismo Papá Noel, no a un hombre vestido como tal. Es decir, a mí mismo.

En busca de inspiración, Sundblom recurrió al poema escrito por Clement Clark Moore en 1822, "A Visit From St. Nicholas" ("Una visita de San Nicolás"), (comúnmente llamado "'Twas the Night Before Christmas" “Fue la noche antes de la Navidad). La descripción que realiza Moore de San Nicolás llevó a Sundblom a dibujar la imagen de un Papá Noel cálido, amistoso, encantadoramente regordete y humano. (Y aunque a menudo se dice que Papá Noel lleva un abrigo rojo porque éste es el color de la Coca-Cola, yo ya vestía una capa roja antes de que Sundblom lo pintara.)

Ese versión de Papá Noel hecho por Sundblom debutó en 1931 en los anuncios de Coca-Cola en The Saturday Evening Post. Así fue como comencé a aparecer regularmente en dicha revista, y en otras publicaciones tales como Ladies Home Journal, National Geographic, The New Yorker y otros.

Desde 1931 y hasta 1964, la publicidad de Coca-Cola me mostraba entregando juguetes (¡y jugando con ellos!), haciendo una pausa para leer una carta y disfrutar una Coca-Cola, visitando a los niños que se quedaban despiertos para saludarlo, y arrasando con los refrigeradores de los hogares.

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Las pinturas al óleo originales que Sundblom creó fueron adaptadas para la publicidad de Coca-Cola en revistas y escaparates de tiendas, vallas publicitarias, carteles, calendarios y muñecos de peluche. En la actualidad, muchos de esos objetos son artículos populares de colección.

Sundblom creó mi versión final de Papá Noel en 1964, pero por varias décadas, Coca-Cola incluyó en su publicidad imágenes basadas en las obras originales de Sundblom. Estas pinturas son algunas de las piezas más preciadas de la colección de arte del Departamento de Archivos de la Compañía, y han estado en exhibición en todo el mundo, en lugares famosos, como el Museo de Louvre en Paris, el Museo Real de Ontario en Toronto, el Museo de Ciencias e Industria en Chicago, el almacén de departamentos Isetan en Tokio, y la Tienda de departamentos NK en Estocolmo. Muchas de las pinturas originales se encuentran en exhibición en el Mundo Coca-Cola en Atlanta, Georgia.

3. El “Nuevo Papá Noel” se inspiró en un vendedor

Al principio, Sundblom me pintó utilizando un modelo vivo, su amigo Lou Prentiss, un vendedor jubilado. Cuando Prentiss falleció, Sundblom fue su propio modelo, pintándose a sí mismo mientras se miraba en un espejo. Finalmente, comenzó a utilizar fotografías para crear la imagen de Papá Noel.

La gente amaba las imágenes del Papá Noel de Coca-Cola, y les prestaban tanta atención que cuando algo cambiaba, enviaban cartas a la Compañía Coca-Cola. Un año, mi gran cinturón de Papá Noel estaba al revés (tal vez porque Sundblom pintaba mirando un espejo). Otro año, aparecí sin mi anillo de bodas, lo que hizo que los fans escribieran preguntando qué había pasado con mi esposa.

Los niños que aparecen conmigo en las pinturas de Sundblom se inspiraron en las vecinas de Sundblom, dos niñitas. Por eso, él cambió la imagen de una de ellas por la de un niño en sus pinturas.

El perro que aparece en la pintura que hizo Sundblom de Papá Noel en 1964 era en realidad un caniche gris que pertenecía a la floristería del barrio. Pero Sundblom quería que el perro sobresaliera en la escena navideña, así que lo pintó con pelaje negro.

4. En 1942, conocí a un nuevo amigo

En 1942, Coca-Cola presentó al “Chico Sprite”, un personaje que apareció con Papá Noel en la publicidad de Coca-Cola durante las décadas de los años 1940 y 1950. El “Chico Sprite”, quien también fue creado por Sundblom, recibió su nombre debido a que era un duende o un elfo (la palabra sprite significa duende,elfo, gnomo). No fue sino hasta la década de 1960 que Coca-Cola introdujo la popular bebida Sprite.

5. En 2001, me convertí en un personaje animado

En 2001, la obra de arte a partir de la pintura que hizo Sundblom en 1963 sirvió como base para un comercial animado de televisión, protagonizado por el Papá Noel de Coca-Cola. El anuncio fue creado por el Ganador del Premio de la Academia, el animador Alexandre Petrov.

Santa Claus es el personaje icónico de la Navidad, cuya relación con Coca-Cola se remonta a principios de siglo XX y continúa hasta estos días.