El Papá Noel que todos conocemos y amamos, ese hombre corpulento y alegre con traje rojo y barba blanca, no siempre se veía así. De hecho, muchas personas se sorprenden al saber que antes de 1931, Santa tuvo distintas representaciones: desde un hombre alto y demacrado hasta un elfo de aspecto espeluznante.

Se lo ha visto una túnica de obispo y con una piel de animal. De hecho, cuando el caricaturista Thomas Nast dibujó a Santa Claus para Harper's Weekly en 1862, Santa era una pequeña figura parecida a un elfo. Nast continuó dibujando a Santa durante 30 años, cambiando el color de su abrigo al rojo por el que es reconocido en la actualidad.

1. Santa ha aparecido en los anuncios de Coca-Cola desde la década de 1920

La Compañía Coca-Cola comenzó su publicidad navideña en la década de 1920 con anuncios en revistas vinculadas a las compras, como The Saturday Evening Post. Los primeros anuncios usaban un Claus de aspecto más rígido, en la línea de Thomas Nast. En 1930, el artista Fred Mizen pintó un Papá Noel de una tienda departamental bebiendo una botella de Coca-Cola en medio de una multitud. El anuncio presentaba la fuente de refrescos más grande del mundo, que era ubicado en los grandes almacenes Famous Barr Co. en St. Louis, Missouri.

2. Coca-Cola ayudó a darle forma a la imagen actual de Santa Claus

En 1931, la compañía comenzó a colocar avisos de Coca-Cola en revistas populares. Archie Lee, el ejecutivo de la Agencia de Publicidad D'Arcy, quería que la campaña mostrara a un Santa sano, realista y simbólico. Entonces, Coca-Cola le encargó al ilustrador Haddon Sundblom, nacido en Michigan, que desarrollara imágenes publicitarias presentando a Santa Claus como un personaje real y no como un hombre disfrazado.

En busca de inspiración, Sundblom recurrió al poema de 1822 de Clement Clark “Una visita a San Nicolás” - “A Visit From St. Nicholas”. La descripción que hizo Moore de St. Nick dio lugar a la imagen de un Santa Claus cálido, amable, agradablemente regordete y humano. A pesar de que se cree que Santa usa un abrigo rojo porque es el color de Coca-Cola, Santa apareció con un abrigo rojo antes de que Sundblom lo pintara. Esta nueva imagen tuvo su debut en 1931 en distintos avisos de Coca-Cola.

De 1931 a 1964, la publicidad de Coca-Cola mostraba a Papá Noel entregando juguetes (¡y jugando con ellos!), haciendo una pausa para leer una carta y disfrutar de una Coca-Cola, visitando a los niños que se quedaban despiertos para saludarlo y asaltando los refrigeradores de varias casas. Las pinturas al óleo originales que Sundblom creó fueron adaptadas para publicidad de Coca-Cola en revistas, vallas publicitarias, carteles, calendarios y muñecos de peluche. Muchos de esos artículos de hoy son objetos de colección.

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Sundblom creó su versión final de Santa Claus en 1964, pero durante varias décadas, la publicidad de Coca-Cola presentó imágenes de Santa basadas en sus obras originales Estas pinturas son algunas de las piezas más preciadas de la colección de arte del archivo de la compañía y se han exhibido en todo el mundo. En lugares famosos como el Louvre en París, el Royal Ontario Museumin Toronto, el Museo de Ciencia e Industria de Chicago, el Isetan. En Grandes almacenes en Tokio y en los grandes almacenes NK en Estocolmo.

3. El "nuevo Santa" se basó en un vendedor

Al principio, Sundblom pintó la imagen de Santa usando un modelo en vivo: su amigo Lou Prentiss, un vendedor jubilado. Cuando Prentiss falleció, Sundblom se utilizó a sí mismo como modelo, pintando mientras se miraba en un espejo. Finalmente, comenzó a observar  fotografías para crear la imagen.

La imagen del nuevo Santa fue muy bien recibida. Si algo cambiaba, enviaban cartas a la compañía. Un año, el cinturón grande de Santa estaba al revés (quizás porque Sundblom estaba pintando a través de un espejo). Otro año, Papá Noel apareció sin su anillo de bodas, lo que provocó que los fanáticos escribieran preguntando qué le pasó a la Sra. Claus. Los niños que aparecen con Papá Noel en las pinturas de Sundblom se basan en los vecinos de Sundblom: dos niñas pequeñas. En una oportunidad cambió una pequeña por un niño. El perro en el cuadro de Santa Claus de 1964 era en realidad un caniche gris que pertenecía a la floristería del vecindario. Pero Sundblom quería que el perro se destacara en la escena navideña, por lo que pintó al animal con pelaje negro.

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4. Santa Claus consiguió un nuevo amigo en 1942.

En 1942, Coca-Cola introdujo "Sprite Boy", un personaje que apareció con Santa Claus en las publicidades durante las décadas de 1940 y 1950. Sprite Boy, también fue creado por Sundblom y se llamó de esa manera porque era un elfo (en inglés sprite significa elfo) No fue hasta la década de 1960 que Coca-Cola lanzó su popular bebida Sprite.

5. Santa cobró vida.

En 2001, la pintura de Sundblom de 1963 fue la base para un comercial de televisión animado protagonizado por Santa. El anuncio fue creado por el animador Alexandre Petrov, ganador de un premio de la Academia.