El Museo de Trenes a Escala en San Diego está repleto de nostálgicas exhibiciones de locomotoras de principios de siglo, uniones de cobre soldadas a mano, vallas publicitarias vintage de Coca-Cola, y cafeterías en cuyo interior se encuentran detalles como mesas con manteles individuales, y dispensadores de servilletas del tamaño de un dedal.

Pero en 2015, cuando el museo comenzó a construir un jardín de ferrocarriles para conmemorar el centenario del Parque Balboa, recurrió a una fuente poco convencional para recrear la famosamente elaborada arquitectura y palmeras españolas: la comunidad local "MakerPlace", conformada por jóvenes aficionados que diseñan y fabrican todo tipo de productos desde el espacio que comparten en un almacén. Aunque muchos de los miembros del grupo no se ajustan al perfil típico de un fan de los trenes a escala, comparten habilidades similares, como la escultura, la pintura y el cableado electrónico, dice Anthony Ridenour, Director Ejecutivo del Museo de San Diego.

Los trenes de Coca-Cola son un éxito entre los visitantes del Museo de Trenes a Escala en San Diego.

"Aprovechamos a la comunidad de fabricantes para que nos ayudaran a crear una réplica exacta del Parque Balboa como era en 1915", dijo Ridenour. El modelo fue construido en gran parte utilizando tecnología láser, diseño virtual e impresión 3D, y por medio de iPads los visitantes pueden controlar algunas de las funciones principales como repicar las campanillas en la Torre de California y las fuentes en el jardín botánico. Un participante publicó una guía paso a paso para el proceso de impresión 3D que utilizó para replicar los contrafuertes esculpidos del parque en Instructables, un sitio web de bricolaje popular entre los Millennials.

Visto a menudo como un descolorido pasatiempo que disfrutan coleccionistas y jubilados, la industria de los trenes a escala está encontrando nuevas formas de atraer a las generaciones más jóvenes y conocedoras de la tecnología, al tiempo que alimenta la nostalgia que los trenes miniatura han inspirado durante mucho tiempo.

El Jardín Centenario del Museo de Trenes a Escala en San Diego recrea el Parque Balboa, tal y como era en 1915.

Por ejemplo, Lionel, el veterano fabricante de trenes de juguete, introdujo en 2016 un nuevo producto llamado Mega Tracks, que se asemeja más a una montaña rusa con control remoto que a un diseño tradicional de tren a escala. Este se exhibe en el sitio web de Lionel junto con productos que han superado la prueba del tiempo, como las locomotoras de silbido a vapor Southern Pacific, y una serie de vagones militares propiedad de Coca-Cola que muestran anuncios de la época de la Segunda Guerra Mundial. En 2015, Lionel lanzó el sitio web Tracks, una elegante y única plataforma multimedia que se anuncia a sí misma como "un sitio para las personas amantes de los trenes, incluso si aún no lo saben".

La época navideña es un buen momento para difundir el tema de los trenes de juguete al aprovechar la nostalgia que evoca la temporada en personas de todas las edades, dicen los aficionados. Incluso hoy en día, un tren en miniatura alrededor del árbol de Navidad es tan importante para muchas familias como tener una estrella o un ángel en la parte de arriba, señala Paul Race, un escritor y apasionado de los trenes en Springfield, Ohio.

Durante los últimos ocho años, Race ha creado una especie de villa navideña en su patio trasero, con luces colgadas alrededor de coníferas miniatura, y figuras de Papá Noel en los asientos del conductor, y a la que ha invitado a amigos y familiares. "Es una buena manera de inaugurar la temporada", dice.

Uno de los primeros trenes a escala de Coca-Cola apareció en 1928 como parte de la oferta promocional de una compañía embotelladora, dice el archivista de Coca-Cola, Ted Ryan. El tren era rojo, con ribete color verde oliva y un motor de cuerda, sus coches fueron fabricados por American Flyer, y tenían impreso en serigrafía "Pure As Sunlight", el lema publicitario de Coca-Cola para 1927. En las décadas de los años 50 y 60, aparecieron sets completos de trenes con accesorios, con la imagen inolvidable del Papá Noel vestido de rojo de Haddon Sundblom jugando con un tren a escala alrededor de un árbol de Navidad.

En 1974, la compañía se asoció con Lionel para producir una colección completa que incluía una locomotora, un furgón de cola y vagones publicitarios de Sprite, Fanta y Tab en sus colores característicos: verde manzana, naranja y morado. La producción se limitó a 25,000 sets, lo que hizo que el artículo fuera muy buscado, incluso hoy, por los coleccionistas de Coca-Cola y de los trenes a escala, dijo Ryan.

Trenes a escala vintage de Coca-Cola en la Convención Nacional de Coleccionistas de Coca-Cola 2016 en Reston, Virginia.

"Cada vez que te encuentras con personas cuya pasión es coleccionar, siempre hay un mayor interés por los objetos coleccionables de temáticas cruzadas; en este caso Coca-Cola y trenes", dice Ryan. "Aumenta la demanda y, en muchos casos, el valor".

De hecho, el tren coleccionable de Coca-Cola de 1928 es un preciado componente de la extensa colección de Coca-Cola de Peter Vasconi, en exhibición permanente en su casa de Concord, California. Vasconi, quien todavía tiene en su poder los trenes Lionel con los que jugaba de niño a finales de las décadas de los años 40 y 50, también tiene un tren Coca-Cola O-27 a escala más reciente, que incluye accesorios como una planta embotelladora y una tienda campestre decorada con el emblema de Coca-Cola.

Artículos del tren de Coca-Cola de la colección privada de Peter Vasconi.

A través de los años, los hijos y nietos de Vasconi han mostrado cierto interés en los trenes, pero éste disminuyó a medida que crecían, dice. Sin embargo, muchos miembros de la comunidad de los trenes a escala se mantienen optimistas sobre el poder de permanencia de su querido pasatiempo.

A finales de 2016, el Museo de Trenes a Escala de San Diego lanzó su segunda recaudación anual de fondos "Ales n 'Rails": una fiesta repleta de música, con degustaciones de cerveza artesanal local y un irónico concurso de suéteres feos. En 2015, el evento atrajo a variedad de coleccionistas y conocedores de la cerveza artesanal entre veinte y treinta años, dijo Ridenour.

Luego están los tradicionalistas como Paul Race, quien considera que una Navidad sin trenes es impensable.

"Puedes quedarte con tu canción ‘Chestnuts Roasting on an Open Fire’, dice. "Yo me quedo con el alegre ruido y movimiento repetitivo de un gran tren de Navidad, con un círculo de pistas, en un piso de madera".